Ebisu可能是世界上第一只会模仿的猫。据《科学》报道,研究人员发现,这只日本小猫可在受控的科学条件下模仿主人的行为。这种能力只在少数生物中发现,而这次在Ebisu身上的发现可能表明,在哺乳动物进化早期,模仿行为就出现了。

“这真的很令人兴奋。”美国联合学院动物行为学家、猫认知研究者Kristyn Vitale说,人们印象中的猫是孤独和反社会的,但这项研究强化的观点正相反,猫咪在观察人类并向人类学习。

这一发现是个偶然事件。Claudia Fugazza是匈牙利罗兰大学的一位动物学家,她花费了近10年的时间,通过“照我做”的训练来研究狗的认知能力。在这种方法中,研究人员首先训练狗或其他动物模仿它已经知道的行为,例如通过说“照我做”演示该行为,然后下达“做”的指令,狗就会因为它的成功模仿而得到奖励。随着时间的推移,动物明白了“做”的意思是“模仿我”。这种方法可以用来测试动物是否真的具有模仿能力,即模仿它们以前从未做过的动作,比如按铃。

Fugazza也是一名驯狗师,当时她正和日本驯狗师Fumi Higaki合作。Higaki告诉她,她用“照我做”的方式训练了一只猫。这只11岁的母猫名叫Ebisu,住在Higaki的宠物店里,它对食物的热情很高,很容易被训练。

“它经常偷偷溜进我的狗训练班,因为它知道那里有很好的待遇(好吃的)。”Higaki说。

Fugazza曾想研究其他物种的模仿行为,而Ebisu显然已经受过必要的训练。但是Ebisu很怕陌生人,所以Higaki晚上在她的宠物店进行实验,而Fugazza则在房间的另一端观察。

Higaki展示了Ebisu可以模仿的动作,比如打开塑料抽屉和咬橡皮线。然后她让猫模仿两种新的行为。Ebisu坐在一个纸板箱旁边的台面上,Higaki站在它面前,举起右手摸了摸纸板箱,有时,她则会弯下腰,用脸蹭箱子。

研究小组本月在《动物认知》杂志上发表报告称,在随后的16次试验中,Ebisu准确复制主人81%以上的行为。

研究小组称,当主人分别用手和脸触碰箱子后,猫能用爪子和脸触碰箱子,这表明它能够将主人的身体部位“映射”到自己身上。

Fugazza说,到目前为止,只有海豚、鹦鹉、猿和虎鲸能够模仿人类。她说,猫也有同样的能力,表明这种能力可能在动物界很普遍,在动物进化的早期就出现了。尽管这项研究是在特定的一只猫身上进行的,但Fugazza认为大多数猫都能做到。“我不认为Ebisu是个天才。”

德国图宾根大学动物行为学家Claudio Tennie对此不以为然。他说,从这项研究中无法判断猫是天生就有模仿人类的能力,还是密集的“照我做”训练赋予了它们这种技能。

“我们可以训练熊骑摩托车,这并不意味着熊会骑摩托车。”Tennie说。

Tennie还指出,猫用爪子触摸盒子和用脸摩擦箱子也有可能是其本能行为。Ebisu可能只是习以为常地在箱子上擦了擦脸,以掩盖主人的气味。

或许,只有其他研究人员能复制这项实验,才能知道这种现象在猫身上是否普遍。但不幸的是,Ebisu再也不可能做到这一点了。6月,它因肾病去世了。

不过,论文合著者之一、罗兰大学认知行为学家Adam Miklosi说,将会有关于猫的更多研究出现。这项研究揭示了训练和用猫做认知实验的新方法。“我们可以从Ebisu实验中学到很多东西。”(徐锐)