被称为水熊虫的缓步类生物,能够在极热、极辐射,甚至会杀死大多数动物的外层空间生存。现在,科学家发现了一种新缓步虫,它可以忍受致命的紫外线,后者经常被用来清除难以杀死的病毒和细菌。

这一发现纯属偶然:印度科学院的研究人员在校园里搜寻水熊虫,然后将它们暴露在极端的环境中。他们碰巧在实验室里有一个杀菌紫外线灯,所以便用它来照射标本。每平方米1千焦耳的剂量,可以在5分钟内杀死细菌和蛔虫,而水熊虫在被照射15分钟后也会致命——大多数会在24小时后死亡。但当紫外线以同样剂量照射一种奇怪的红棕色物种时,这种神奇生物竟存活了下来。更重要的是,当研究人员将剂量增加4倍时,大约60%的红棕色水熊虫能活过30天。

研究人员意识到他们发现了一种新的缓步虫,属于Paramacrobiotus属。该新物种是在印度班加罗尔一面混凝土墙上的苔藓中发现的,为了弄清它们是如何存活下来的,科学家用倒置荧光显微镜对其进行了观察。令他们惊讶的是,在紫外光的照射下,红色的缓步虫变成了蓝色。研究小组在近日的《生物学快报》上报告说,可能位于缓步虫皮肤下的荧光色素将紫外线转化为无害的蓝光。相比之下,色素较少的Paramacrobiotus属其他物种在紫外线暴露后约20天死亡。

接下来,研究人员提取了这些荧光色素,并用它们包裹普通水熊虫和秀丽隐杆线虫,结果使用临时“盾牌”的动物的存活率几乎是不使用盾牌的两倍。科学家说,在印度南部炎热的夏季,作为一种耐受高剂量紫外线的手段,这些缓步虫很可能进化出了荧光。(唐一尘)